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Sobre el autor

Eugenio Bernales Matta
Ingeniero consultor Federación Nacional Minera (FENAMI).
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Página de inicio >> Octubre de 2012

Las inconsecuencias del Litio en Chile

por  Eugenio Bernales Matta

El rol que tiene el Estado de Chile con respecto a la minería del Litio está relacionado a su interés histórico por los materiales radioactivos existentes en el país, a partir de los años no sólo asociados al ámbito bélico, sino a las potencialidades de generación eléctrica. En 1955, la Corporación de Fomento (Corfo) firmó un acuerdo de cooperación con EEUU para el desarrollo pacífico de la energía nuclear y en 1965 se creó la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CCHEN), estableciéndose que en toda exploración y/o explotación de material atómico natural, o que se utilizaran para la producción de energía nuclear u otros fines, debían ejecutarse por la CCHEN, en conjunto con ésta o con su autorización previa. Sin embargo, se aclaró que el Litio no se hallaba reservado al Estado, sino que gozaba del estatuto general de los minerales, cual es el de ser sustancias de libre denunciabilidad. A pesar de lo anterior, en el Código de Minería del año 1983, durante el régimen militar, se declaró inconcesible el Litio, pudiendo explotarse bajo ciertas condiciones que se establecen en el mismo Código. Posteriormente el Litio fue perdiendo su carácter de estratégico en el mundo, especialmente para fines bélicos, pero Chile siguió como el único país en el mundo que mantuvo su carácter de inconcesible por razones no del todo claras.

El uso del Litio en este tema es poco importante. Se estima que el primer reactor de fusión experimental (ITER) en el mundo, de 500 MW estará en operación a partir del año 2017 para demostrar la viabilidad de la fusión con una amplificación de potencia mayor a 1. Se contempla además la construcción de un reactor nuclear demostrativo (DEMO) de 2.000 MW de potencia que estaría en operación alrededor del año 2040 y será el primer reactor en generar electricidad, proveyéndose de tritio a partir de generadores de Litio.

Para el 2050 debiese entrar en operación el primer reactor comercial de fusión (PROTO) de 1.500 MW de potencia. La producción a gran escala de energía eléctrica a partir de reactores de fusión nuclear estaría consolidada el año 2100. Según los pronósticos de uso y consumo de Litio para los reactores de fusión, sería necesario entre 6 y 9 toneladas anuales de litio para generar 1,5 GW durante un año aproximadamente.

El Litio ya está privatizado
Pese a todas las controversias sobre privatización generadas por la licitación de 100.000 toneladas de Litio metálica a ser explotadas en un plazo máximo de 20 años, hay que señalar que el Litio en Chile está privatizado desde el año 1980 cuando se constituye la Sociedad Chilena del Litio (hoy Rockwood) con un 45% de participación de Corfo, para explotar parte del salar de Atacama, aproximadamente 16.670 hectáreas. Entre los años 1986 y 1987 Corfo sale de la propiedad de la empresa, transformándose ésta en 100% privada.

En el año 1983, Corfo llama a licitación para la explotación de Litio y otras sales en aproximadamente 100.000 hectáreas adicionales. Para ello en 1986 se constituye MINSAL con una participación de Corfo de 25% y AMAX y Molymet con un 75% (estas dos últimas empresas privadas).

En 1993, ingresa SQM a MINSAL a través de su filial SQM Potasio S.A. adquiriendo la participación de las empresas privadas señaladas.

En 1995 se modifica el contrato de arrendamiento a MINSAL, retirándose Corfo y adquiriendo SQM la totalidad de sus acciones. Se ratifica el acuerdo de que Corfo no puede por si misma ni a través de terceros explotar el saldo de superficie no arrendada del salar de Atacama, equivalente aproximadamente a 58.000 Has. Además Corfo deja constancia que es su propósito prorrogar el contrato de arrendamiento vigente, aunque señala que esta declaración no impedirá o limitará a Corfo terminarlo al 31 de diciembre de 2030.

EL Litio se está explotando en Chile por las dos empresas privadas señaladas en el mejor salar del mundo, que tiene reservas estimadas de 6.900.000 toneladas de Litio metálico, a través del arrendamiento a ellas de 116.770 Has., más una franja de seguridad de 6.850 Has. y un impedimento contractual con SQM de que nadie más puede explotar el resto del salar de Atacama, 58.000 Has., mientras esté vigente el actual contrato suscrito con Corfo en 1993 y ratificado en 1995.

Consecuencias de la licitación
Al proponer el gobierno de Chile la licitación de un Contrato Especial de Operación de Litio (CEOL), difundió ampliamente que los objetivos que buscaba era aumentar la producción de Litio para mantener la posición del país en el mercado mundial y permitir el acceso de otros actores al mercado del Litio. Al conocerse el resultado de la licitación, ganada por SQM, no se cumple con la segunda premisa puesto que es una de las dos empresas que ya está produciendo y es altamente probable que no se cumpla con la primera puesto que las bases de la licitación no establecieron ninguna obligatoriedad de producir. ¿Para que querría SQM desarrollar un segundo proyecto productivo, dividiendo su actividad generando inversiones adicionales en un lugar que no puede ser el salar de Atacama, el de mejores leyes y menores costos? Un análisis simple permite pensar que lo que SQM buscaba era impedir el acceso de nuevos actores al mercado del Litio manteniendo su posición oligopólica. Era mucho más fácil y eficiente otorgarle a SQM una prórroga de su actual contrato con Corfo, que ya en 1995 declaró su intención de prorrogar el actual contrato con SQM y negociar esto contra su no participación en la licitación. Después de este mal resultado de acuerdo a los objetivos buscados sólo queda plantear una nueva licitación o, mejor aún, retirarle al Litio su carácter de inconcesible.

*Ingeniero consultor Federación Nacional Minera (FENAMI)

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